유네스코는 1972년, 이집트의 아스완 하이 댐 건설로 인하여 수몰 위기에 놓인 고대 누비아 유적들(고대 이집트 문명으로서 람세스 2세가 세운 아부심벨 대신전과 소신전, 프톨레마이오스 왕조 시대에 세운 필레 신전 등이 대표적 유적)을 보호하기 위하여 ‘유네스코의 세계 문화 및 자연 유산 보호 협약’사업을 시작하였다.

그 후 1989년 ‘전통 문화 및 민속 보호에 관한 유네스코의 권고’를 시작으로, 유네스코는 산업화와 지구화 과정에서 급격히 소멸되고 있는 무형유산을 보호하고, 계승하기 위하여 2003년 제32차 유네스코총회를 통해 최초의 무형유산 보호 국제협약인 ‘무형문화유산 보호 국제협약’을 채택하였다.

세계기록유산의 경우 1992년 ‘세계의 기억(Memory of the World: MOW)’ 사업이라는 이름으로 시작되어 전쟁과 사회적 변동, 그리고 자원의 부족으로 소멸 위기에 놓인 인류의 중요한 기록들을 보호하고 보존하는 일을 시작하였다.

유네스코 유산의 종류

유네스코 '세계유산'

유네스코 ‘세계유산’은 유네스코의 ‘세계 문화 및 자연 유산 보호 협약(Convention concerning the Protection of the World Cultural and Natural Heritage; 약칭 세계유산협약)’에 의하여 문화유산, 자연유산 혹은 복합유산으로 등재된 유산지역을 뜻한다.

유네스코 '무형문화유산'

유네스코 ‘무형문화유산’은 유네스코의 ‘무형문화유산 보호 국제협약’에 의하여 인류무형문화유산 대표목록, 긴급보호가 필요한 무형문화유산목록 혹은 유산보호 우수사례목록으로 등재된 무형의 유산을 뜻한다.

유네스코 '세계기록유산'

유네스코 ‘세계기록유산’은 국제자문위원회(IAC) 회의의 권고에 따라 등재를 권고받은 기록유산 중 유네스코 사무총장의 승인을 통해 최종결정되어 등재된 기록물을 뜻한다. 그 외에 세계기록유산 지역목록의 경우 각 지역별로 구성되어있는 세계기록유산 지역위원회(아태지역의 경우 세계기록유산 아태지역위원회 (MOWCAP)) 총회를 통하여 등재된 해당 지역의 기록물을 뜻하며, 세계기록유산 국가목록은 각 국가별로 해당 국가에서 중요하다고 지정하여 보호하는 기록물을 뜻한다.(한국의 경우 문화재청에서 지정하는 문화재로 갈음함)